¿Qué son los cultivos de cobertura?

Los cultivos de cobertura son diferentes de los cultivos comerciales, que son aquellos que un agricultor vende con fines de lucro, como el maíz o la soja.

El trabajo principal de los cultivos de cobertura es mejorar el suelo. Se plantan en campos que de otro modo estarían desnudos, entre temporadas de crecimiento, por ejemplo, para proteger el suelo de la erosión y la pérdida de nutrientes.

Los cultivos de cobertura también ayudan a sofocar las malezas, controlar plagas y enfermedades, mejorar la disponibilidad de agua y aumentar biodiversidad en la granja. Piense en los cultivos de cobertura como un mantillo vivo.

cultivos de cobertura
campo de mostaza

Los ejemplos de cultivos de cobertura incluyen mostaza (en la foto), alfalfa, centeno, tréboles, trigo sarraceno, caupí, rábano, arveja, pasto de Sudán, guisantes de invierno austriacos y más.

Cómo funciona

Cada vez que un agricultor cultiva su cultivo comercial, las plantas extraen nutrientes del suelo. Después de la cosecha, esos nutrientes deben devolverse para que la próxima cosecha sea igualmente abundante.

Ciertos cultivos de cobertura tienen la capacidad única de "fijar" nutrientes como el nitrógeno de la atmósfera y devolverlos al suelo, convirtiéndolos en una herramienta indispensable para mantener y aumentar la fertilidad del suelo sin el uso de productos químicos.

cultivo de cobertura de arveja
Arveja, un cultivo de cobertura fijadora de nitrógeno

Usos en la finca

Los cultivos de cobertura son una parte integral de labranza cero orgánica. Ayudan a devolver los nutrientes al suelo y, cuando se enrollan con el rizador de rodillo, crean un mantillo supresor de malezas.

Muchos cultivos de cobertura cumplen una doble función: se pueden plantar con fines de lucro o para controlar la fertilidad y las malezas, según la intención del agricultor. Los ejemplos incluyen guisantes de invierno austriacos, alfalfa, centeno, mostaza, avena y trigo sarraceno, entre otros.

Los cultivos de cobertura también mantienen algo verde y en crecimiento durante todo el año, lo que ayuda a los agricultores secuestrar más carbono para luchar contra las emisiones de gases de efecto invernadero.

examinar el cultivo de cobertura
Inspección de residuos de cultivos de cobertura en un campo de maíz

¿Por qué importan?

Los agricultores convencionales dependen de fertilizantes sintéticos y herbicidas químicos para devolver nutrientes a sus suelos y combatir las malas hierbas. Esos métodos tienen una serie de consecuencias no deseadas, que incluyen la contaminación del agua, erosión del suelo y pérdida de biodiversidad, entre otros.

Dado que los insumos sintéticos no están permitidos en la agricultura orgánica, los agricultores orgánicos confían en otros métodos, incluido el cultivo de cobertura, para lograr los mismos resultados.

La próxima frontera

El cáñamo industrial, una vez prohibido de la producción en Estados Unidos, es un nuevo y emocionante cultivo de cobertura y efectivo potencial.

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